Steun ons en help Nederland vooruit

woensdag 30 december 2020

Wethouder Monique over 1 jaar corona: “Never waste a good crisis”

Terwijl het Nijmeegse centrum op slot zit vanwege corona, werkt D66-wethouder Monique Esselbrugge om te zorgen dat onze economie weerbaar blijft én juist nu stappen vooruit te zetten voor een levendige binnenstad en een goed ondernemersklimaat. 

Je bent wethouder verantwoordelijk voor de binnenstad en de economie van Nijmegen, en dan moet de hele stad op lockdown. Wat doe je dan?  

Toen de eerste lockdown kwam viel alles stil, ook ik. Alle bestaande plannen kwamen ‘on hold’ te staan. Na twee weken miezen zijn we aan de slag gegaan. Toen hebben we heel snel – nog sneller dan andere gemeenten – het Tijdelijke overbruggingsfonds zelfstandige ondernemers (Tozo) geregeld en hebben we noodpakketten samengesteld voor sectoren die economisch zwaar geraakt werden.

Die noodpakketten konden we ons gelukkig dankzij verstandig financieel beleid van de afgelopen jaren goed veroorloven. We geven nu 40 miljoen uit om de gevolgen van de coronacrisis het hoofd te bieden (waarvan 34 miljoen door het rijk wordt gecompenseerd), maar die kosten kunnen we hebben. 

Gaat die noodhulp genoeg zijn voor ondernemers om hun hoofd boven water te houden? 

Dat is lastig te zeggen. We hebben nog maar weinig faillissementen. Wel weten we van een aantal dat ze het moeilijk hebben. 

Dat klinkt al met al helemaal niet zo negatief. 

De coronacrisis is voor de Nijmeegse economie ook niet alleen maar slecht geweest. Het heeft vooral voor grote verschillen gezorgd. De Nijmeegse medische sector heeft er bijvoorbeeld veel extra werk bij gekregen, de behoefte aan medisch onderzoek is natuurlijk groot. Veel Nijmeegse bedrijven bleken ook goed in staat over te schakelen naar een digitaal businessmodel. Zo is er een voornamelijk volledig Nijmeegs bedrijf dat nu een afzetgebied heeft tot aan Amsterdam. En ook voor veel logistieke bedrijven is dit een financieel goede tijd. Zelfs de Nijmeegse hotels hebben deze zomer goed gedraaid, doordat veel mensen in eigen land op vakantie gingen. 

Voor de zomer was het economische ambitieniveau van de gemeente hoog. Eind vorig jaar is er door jou een nieuwe economische visie voor Nijmegen gepresenteerd en daar zijn jullie volop mee aan de slag gegaan. Hoe hebben jullie die ambities door corona moeten bijstellen?

Integendeel. We hebben daar nog een schep bovenop gedaan. Zo grijpen we corona aan om vaart te zetten achter vernieuwen van de binnenstad: ‘never waste a good crisis’. Voor de binnenstad heb ik nu 2 miljoen extra gekregen van de raad, dat was zonder de lockdown niet gelukt. 

Corona heeft bovendien meer dan ooit laten zien waarom die herinrichting van de binnenstad nodig is. Het centrum moet een ‘place to meet’ worden. Maar nu de horeca wegvalt, is het in de stad uitgestorven. De binnenstad moet meer kunnen bieden. Samen met inwoners en ondernemers gaan we daar nu mee aan de slag. Iedereen die dat wilt vragen we zijn idee voor de binnenstad met ons te delen. 

Het ‘gewone’ werk gaat dus gewoon door? 

Ja, natuurlijk. Dat kan ook niet wachten. Wel krijgt het natuurlijk een andere invulling. De investeringspotjes die we voor de zomer klaar hadden zijn hebben we in verband met de lockdown omgezet naar digitalisering vouchers. Hiermee kunnen ondernemers nu met geld van de gemeente bijvoorbeeld een eigen site opzetten. En de ‘netwerkactiviteiten’, waarmee we ondernemers proberen te verbinden en te inspireren, krijgen nu digitaal invulling. Dat we dit alles zo snel hebben kunnen omzetten, dat is iets om trots op te zijn. 

Hoe gaat het met jou zelf?

Een opening of bijeenkomst, een verhaal op het podium mogen doen, dat mis ik ontzettend. Nu sta ik vooral te praten voor de camera of tijdens webinars. Ik kijk er enorm naar uit om weer met ondernemers en inwoners aan de slag te kunnen gaan met de binnenstad. En om weer de levendigheid van onze stad te voelen.

Ik wil graag ten slotte zelf nog iets kwijt. Naast verantwoordelijke voor financiën, economie en binnenstad ben ik ook verantwoordelijk voor de gemeente als organisatie. Ook wij hebben natuurlijk moeten schakelen tijdens de lockdown. Dat de stad er geen last heeft gehad van dat we allemaal van de ene op de andere dag thuis zijn gaan werken, daar ben ik enorm trots op.